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Las cimas planas de las montañas de tabulares del Neotrópico conocidas como "tepuis" forman un archipiélago de islas suspendidas en el aire llamado Pantepui. Se trata de una  de las regiones más remotas y prístinas del planeta. Estas mesetas, delimitadas por acantilados de vértigo  y que inspiraron la novela "El mundo perdido" de Sir Arthur Connan Doyle, albergan una gran riqueza y un grado de endemismo muy elevado, tanto en animales como en plantas.

Un nuevo libro recoge por primera vez en un solo volumen los conocimientos más actuales y completos sobre la biota, el origen y la evolución de esta provincia biogeográfica, el Pantepui. situada en las Tierras Altas de Guayana, un territorio que se extiende entre Venezuela, la Guyana y Brasil.

Los investigadores del Instituto de Ciencias de la Tierra Jaume Almera del CSIC, Valentí Rull, y de la Universidad de Barcelona, Teresa Vegas-Vilarrúbia, han liderado el equipo de 4 editores que ha coordinadola elaboración del libro titulado “Biodiversity of Pantepui. The pristine “Lost World” of the Neotropical Guiana Highlands”, publicado por Elsevier-Academic Press. Otto Huber, de la Fundación del Instituto Botánico de Venezuela, y Celsa Señaris, del Centro de Ecología del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), son los otros dos editores de esta publicación.

“El objetivo más importante del libro es la recopilación de los patrones biogeográficos de diversidad y endemismo de Pantepui,” explica Valentí Rull. El investigador del ICTJA-CSIC añade que “hasta ahora, cada uno iba publicando sus hallazgos en el grupo particular de organismos en que se especializa, en revistas también muy especializadas, muchas de las cuales tienen muy poca, o ninguna, difusión internacional, lo que se llama literatura gris. El libro reúne todo el conocimiento existente y el análisis desde el punto de vista geográfico, ecológico y evolutivo."

Además, el libro evalúa y analiza también las amenazas principales a las que se enfrenta la biodiversidad de Pantepui, una zona de un alto valor científico que representa una oportunidad única para los investigadores.

"Pantepui es una de las pocas áreas aún vírgenes que nos quedan en el mundo y, por tanto, un laboratorio natural para estudiar el origen y la evolución de la biota sin la influencia humana. “, explica Rull.

Pantepui es, según indica el investigador, un lugar clave para explicar y entender las causas que provocan los llamados “gradientes latitudinales de biodiversidad”. Estos gradientes se expresan en una elevada diversidad biológica en los trópicos que va disminuyendo hacia los polos.

“Pantepui es una de las pocas oportunidades que aún nos quedan para estudiar este patrón general y averiguar los factores ambientales naturales, los procesos evolutivos y los mecanismos ecológicos que han generado la elevada biodiversidad tropical.”, alerta el investigador del ICTJA-CSIC.

El calentamiento global es una de las principales amenazas para la biodiversidad de Pantepui. Según Teresa Vegas-Vilarrúbia, sus efectos podrían ser devastadores para las especies endémicas que viven en las cimas de los tepuis y que ya no pueden migrar a zonas más altas.

“Según las predicciones climáticas del IPCC, calculamos que en 2050 un 22% de las especies vegetales de Pantepui podrían haber perdido su hábitat, cifra que podría subir a 42% a finales de siglo. Es urgente enfocar los futuros estudios en conocer la autoecología de las especies más amenazadas. Sólo así se podrá apostar por medidas de conservación bien fundamentadas y con garantías de éxito”, explica Vegas-Vilarrúbia.

El libro está dirigido a todos aquellos investigadores que, desde diferentes disciplinas, quieren entender la biodiversidad y la historia natural de la región.  “Queríamos hacer una obra de referencia académica, pero no especializada”, indica Valentí Rull que considera que el hecho de reunir todo el conocimiento existente sobre el tema ayudará partir de ahora a identificar las carencias y a “orientar la investigación futura de las disciplinas que trabaja en el origen, la evolución y la conservación de la biodiversidad” en esta zona del planeta.

El volumen está divido en cuatro partes y tiene un total de diecisiete capítulos. La primera parte, formada por cuatro capítulos, se centra en los aspectos generales de la biodiversidad de Pantepui.

Los tres capítulos que constituyen la segunda parte del libro están dedicados a la diversidad vegetal, las algas y la biogeografía.

La tercera parte, con ocho capítulos, trata de la biodiversidad animal y presenta los grandes grupos taxonómicos  de Pantepui estudiados hasta ahora: insectos acuáticos, mariposas, escorpiones, caracoles, anfibios y reptiles, aves, mamíferos y parásitos.

Las amenazas directas e indirectas que se ciernen sobre la biodiversidad de la región como el cambio climático, y las acciones de conservación que deben desarrollarse para evitar o paliar la extinción de la biodiversidad de la región se desarrollan a lo largo de los dos capítulos que forman la cuarta y última parte de la obra.

Obra de referencia.

Rull, V., Vegas-Vilarrúbia, T. Huber, O. Señaris, C.  2019. “Biodiversity of Pantepui. The pristine “Lost World” of the Neotropical Guiana Highlands”.Elsevier-Academic Press, London. ISBN: 978-0-12-815591-2

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